Denne lesbiske enke blev nægtet fordele efter hendes partners død. Hun sagsøgte og vandt

Helen Thornton forestillede sig altid et simpelt bryllup. Hun og hendes partner, Marge Brown, ville gå ned til retsbygningen ledsaget af deres søn, Asa, som nu er 36. Efter en kort ceremoni, hvor de udveksler løfter og underskriver et juridisk dokument, troede Thornton, at de måske ville holde en lille fest bagefter med familie og nære venner.



Vi ville ikke have været om at have et stort udblæsning, fancy bryllup, fortalte hun dem . Det var ikke rigtig os. For os handlede det om forholdet.

Parret fik aldrig den chance: I 2006 døde Brown af kræft i æggestokkene i en alder af 50. Browns død kom 27 år efter, at de tog på deres første date til en liveoptræden af ​​en kvindemusikgruppe på Evergreen State College i Olympia, Washington , hvor Brown underviste i animation. Det er så lang tid siden, at Thornton ikke kan huske navnet på bandet, men hun huskede, at de faktisk ikke nåede at sidde sammen. Brown arbejdede som lydtekniker den aften.



På tidspunktet for Browns bortgang var det ikke lovligt for dem at blive gift i deres hjemstat: Washington State Legislature ville ikke vedtage et lovforslag om ligestilling mellem ægteskaber i yderligere seks år. Fordi parret ikke formelt kunne binde knuden, før de døde, var Thornton ikke berettiget til at opkræve efterladteydelser fra socialsikring, efter at højesteret endelig gjorde ægteskab af samme køn lovligt i alle 50 amerikanske stater i 2015.



Vi fik et barn sammen, sagde Thornton. Vi ejede et hus sammen. Vi delte al vores økonomi. Jeg lærte hendes familie at kende. Hun lærte min familie at kende, men vi fik ikke lov til at blive gift.

Men Thornton opgav ikke at kæmpe for den anerkendelse i døden, som parret aldrig fik i livet. Efter at være blevet afvist af Social Security Administration (SSA) tre gange, opfordrede hendes bror, Rob, hende til at kontakte LGBTQ+ fortalergruppen Lambda Legal i 2018 for at anlægge en retssag på hendes vegne.

Efter en næsten fem års kamp vandt Thornton endelig. Fredag, dommer James Robart fra den amerikanske distriktsdomstol for det vestlige distrikt i Washington fastslog, at Trump-administrationen kunne ikke bruge en forfatningsstridig lov, der diskriminerede på baggrund af seksuel orientering, til at nægte ægtefælleydelser til efterladte af samme køn. Robart anbefalede også en landsdækkende ordre, der udvidede fordele til andre LGBTQ+-personer, der ikke var i stand til at gifte sig med deres afdøde partnere.



Selvom den føderale regering er yderst tilbøjelig til at appellere, kan beslutningen give mulighed for løsning i en lignende retssag i North Carolina. Frederik Colosimo sagsøgt, efter at han blev nægtet efterladt ægtefælleydelse fordi han og hans mand, Harvey Lucas, kun var lovligt gift i syv måneder, da Lucas døde i 2014, på trods af at de havde været i et forhold i 43 år.

Endnu et næsten identisk tilfælde blev afgjort til fordel for sagsøgeren tidligere i år.

Selvom Thornton ikke får delt sejren med Brown, sagde hun, at hun er glad for, at det vil påvirke andre par af samme køn, der oplevede sparket i tænderne ved at blive behandlet anderledes af deres egen regering.

Margie og jeg kunne aldrig indgive føderal skat sammen hvert år, fordi vi blev set som single, sagde hun. Blot fra et økonomisk synspunkt blev lesbiske og homoseksuelle par frataget deres stemmeret økonomisk ved ikke at have mulighed for at blive gift. Det er bare en følelse af, at I er andenrangsborgere.

Ud over den symbolske betydning af at vide, at deres forhold nu er fuldstændig ligeværdigt i lovens øjne, tjener sidste uges dom et praktisk formål for Thornton, som har overlevet i årevis af en pensionists faste indkomst på 900 dollars om måneden. Hun har tjent ekstra penge ved at arbejde som hundepasser, men ledige koncerter er stort set tørret ud, siden folk begyndte at aflyse deres ferier og campingture i starten af ​​COVID-19-udbruddet.



Det er uklart, hvornår Thornton begynder at modtage ægtefælleydelser, men når hun gør det, vil det beløbe sig til en ekstra $700 hver måned. I betragtning af at et sådant beløb er næsten det dobbelte af hendes nuværende budget, forudså hun, at det vil gøre en enorm forskel.

Thornton kunne ikke fejre sidste uge på grund af både den igangværende pandemi og skovbrandene, som har fejet Vestkysten , dækker det østlige Washington under en tåge af giftig, uigennemtrængelig luft. Men hvis hun kunne, ville hun ønske, at hun kunne markere afslutningen på denne årelange kamp på en måde, der passer til parrets enkle forhold: ved blot at fortælle Brown, at hun elsker hende og savner hende.

Jeg vil sige, at jeg er så glad for, at vi var sammen, og at vi havde denne fantastiske søn, sagde hun. Vi byggede et fantastisk liv sammen.